Defusing Controversial Topics: Visual Semiotics in an Atlantic Canadian Textbook

Tracy Whalen
2002 Canadian Journal for Studies in Discourse and Writing/Rédactologie  
Drawing upon Gunther Kress' and Theo van Leeuwen's work on the meta functional grammar of visual design, this paper studies how visual selections in an Atlantic Canadian social studies textbook deflect attention from the political, particularly in sections narrating contentious events. Looking closely at one section from the book, '~ Focus On Fine Art," this discussion first examines visual realizations in the interpersonal metafunction (specifically modality choices) and how low-modality,
more » ... tic renderings of conflict effectively make it a site of speculation rather than engagement. It then analyses the ideational work of the visuals and suggests that conceptual (and not narrative) representations invite a generic rather than specific understanding of, in this case, forced relocation in Newfoundland. Finally, the paper studies the organizational choices of visuals in the book and, focussing on the before and after picture, proposes a new visual phenomenon-the visual ergative-for understanding how visual selections can sidestep important questions of agency and power. The paper ends by situating visual analysis within a larger project of critical literacy and everyday practice. S'appuyant sur les travaux de Gunther Kress et de Theo van Leeuwen concernant la grammaire metafonctionnelle de la conception visuelle, cet article montre comme Jes clwix visuels effectues dans un manuel de sciences sociales dans la region de l'Atlantique detournent I' attention du politique, notamment dans les parties exposant des questions controversees. En examinant une partie de l'ouvrage, «A Focus On Fine Art», /'auteur examine les realisations visuelles dans la metafonction interpersonnelle (precisement les clwix de modalites) et montre comment une modalite basse, soit la presentation artistique du conflit, incite a conjecturer plutot qu'a s'engager. II poursuit par une analyse de la conception des objets visuels et montre que les representations conceptuelles (et non narratives) invitent a une comprehension generique, plutOt que specifique, du deplacement force a Terre-Neuve (sujet traite). Enfin, I' auteur etudie
doi:10.31468/cjsdwr.485 fatcat:sf6euil7dzc7vlppmxqrziugmu