Causal explanation beyond the gene: manipulation and causality in epigenetics

Jan Baedke
2012 THEORIA : an International Journal for Theory, History and Fundations of Science  
This paper deals with the interrelationship between causal explanation and methodology in a relatively young discipline in biology: epigenetics. Based on cases from molecular and ecological epigenetics, I show that James Woodward's interventionist account of causation captures essential features about how epigeneticists using highly diverse methods, i.e. laboratory experiments and purely observational studies, think about causal explanation. I argue that interventionism thus qualifies as a
more » ... l unifying explanatory approach when it comes to cross-methodological research efforts. It can act as a guiding rationale (i) to link causal models in molecular biology with statistical models derived from observational data analysis and (ii) to identify test-criteria for reciprocal transparent studies in different fields of research, which is a shared issue across the sciences. RESUMEN: Este artículo trata de la relación entre explicaciones causales y metodología en una disciplina biológica relativamente joven, la epigenética. Basándome en casos de la epigenética molecular y ecológica, muestro que la concepción intervencionista de la causalidad desarrollada por James Woodward capta algunos rasgos esenciales del modo en que los epigenetistas conciben la explicación causal usando métodos sumamente diversos: e.g., experimentos de laboratorio o estudios observacionales. Defiendo que el intervencionismo es útil como aproximación unificadora a la explicación cuando se trata de empresas investigadoras transdisciplinares. Puede servir como guía para (i) conectar los modelos causales en biología molecular con los modelos estadísticos derivados del análisis de datos observacionales y (ii) para identificar criterios de prueba para estudios recíprocos en diferentes ámbitos de investigación, un problema de interés común en diferentes ciencias. Palabras clave: causalidad; explicación; intervención; epigenética; metodología; estudios observacionales. The right order for experience is first to kindle a light, then with that light to show the way, beginning with experience ordered and arranged, not irregular or erratic, and from that deriving axioms, and from the axioms thus established deriving again new experiments. -Francis Bacon, 1620
doi:10.1387/theoria.4073 fatcat:xn4adasfuzgrznxhwz3r753jhe